Planète numéro 9. Info ou intox ?

 

On l’a déjà baptisée « 9ème planète », mais existe-t-elle vraiment ? La réponse : c’est très probable, voici pourquoi.

Les chercheurs américains Konstantin Batygin et Mike Brown du Caltech (Institut de technologie de Californie) ont annoncé qu’une 9ème planète pourrait se trouver dans la partie la plus éloignée du système solaire. Elle aurait une masse d’environ 10 fois celle de la Terre et serait extrêmement éloignée : environ 20 fois plus éloignée que Neptune ! Neptune qui évolue déjà à la distance honorable de 4 milliards et demi de km du soleil, en moyenne. Un endroit où on ne fêterait pas souvent le nouvel an : cette 9ème planète aurait une orbite elliptique et mettrait entre 10 000 et 20 000 ans pour faire le tour du soleil.

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La « neuvième » vue d’artiste (crédit: Caltech)

Chouette, donc. Une 9ème planète. Problème toutefois : elle n’a jamais été vue ! même pas par nos deux chercheurs découvreurs ! Alors comment savent-ils ?

Eh bien Konstantin Batygin et Mike Brown se sont servis de modèles mathématiques et de simulations par ordinateur. Ils ont étudié en fait l’évolution mystérieuse de corps célestes connus – objets glacés ou débris divers – dans cette zone largement inexplorée, car très éloignée de nous. Zone dans laquelle se trouvent plusieurs planètes naines connues : Pluton, Eris, Makémaké ou Hauméa.  La présence, notamment la force gravitationnelle de la supposée 9ème planète permettrait d’expliquer l’alignement de divers objets dans la ceinture de Kuiper, ou encore le comportement de certains astres comme Sedna. Sedna, une planète naine transneptunienne qui ne s’approche jamais très près de Neptune ce qui indique l’influence gravitationnelle d’une « autre planète ».

« Autre planète » qui serait la fameuse 9ème. Les astronomes peaufinent donc leurs simulations informatiques et invitent la communauté des astronomes à scruter le ciel à sa recherche.

Le modèle mathématique est sur la table, mais il nous manque la vue. En astronomie aussi, on ne croira que ce que l’on verra !

Une Déesse et un chien aux confins du système solaire

Grâce au téléscope spatial Hubble, notre vision de l’univers a connu un bond spectaculaire. On parle beaucoup de formations lointaines – d’exoplanètes notamment – mais plus près de nous, l’œil de Hubble a permis de dénicher de nouveaux cailloux.

Pluton, vue d'artiste

Pluton, vue d’artiste

La famille de Pluton s’est ainsi agrandie

Pluton, c’était l’ultime planète connue de notre système solaire, la « 9ème ». Planète tellurique de 2300 km seulement – située après la géante Neptune – et découverte en 1930 puis finalement reléguée en 2006 au rang de « planète naine » par le nouveau classement de l’UAI, l’union astronomique internationale. Donc déclassée de son rang de 9ème planète.

Pluton avait récemment encore, un seul satellite connu : Charon, découvert en 1978.

Depuis, l’œil de Hubble est passé par là, résultat : 2 nouveaux satellites de Pluton furent aperçus dès 2005, baptisés Nix et Hydra. Puis en 2011 et 2012, 2 nouvelles lunes encore !  Depuis leur découverte, elles n’avaient pas de nom, et portaient les étiquettes P4 et P5.

Alors un concours a été ouvert au siège de l’UAI à Paris, et deux noms ont été retenus : P4 et P5 sont devenus officiellement Kerberos et Styx, vient d’annoncer l’Union Astronomique Internationale.

Kerberos 

Le satellite Kerberos a un diamètre estimé de 13 à 34 km. Il se trouve entre les orbites de Nix et d’Hydra. Kerberos veut dire Cerbère en grec. Dans la mythologie antique, c’est le chien aux têtes multiples qui gardait la porte des Enfers, domaine du dieu Pluton.

Le Cerbère... prévoyez 3 colliers !

Le Cerbère… prévoyez 3 colliers !

Styx

Le satellite Styx mesurerait  10 à 25 km et aurait une forme patatoïde selon les astronomes. Il se trouve entre les orbites de Charon et de Nix.  Dans la mythologie, Styx est une déesse personnifiant la rivière Styx, censée séparer le monde terrestre des Enfers.

La traversée du Styx (Gustave Doré, 1861)

La traversée du Styx (Gustave Doré, 1861)

Conclusion : une déesse et un chien gardent les accès de notre système solaire !