Encelade : une vie extraterrestre dans la banlieue de Saturne ?

Notre voyage dans le système solaire nous conduit aujourd’hui sur Encelade, l’un des 53 satellites connus de la célèbre géante aux anneaux, Saturne. Selon des révélations formulées ce jeudi 3 avril 2014 par les scientifiques de la Nasa, Encelade « pourrait » abriter une vie microbienne extraterrestre.

Cette affirmation est le résultat des mesures effectuées par la sonde Cassini, sous la surface du pôle sud de ce satellite de glace. Cassini avait été lancée en 2004 pour étudier l’environnement de Saturne.

Encelade (crédit:NASA JPL)

Encelade (crédit:NASA JPL)

Le pôle sud d’Encelade abrite donc une « mer » souterraine de la taille du Lac Supérieur aux Etats-Unis ( 2ème plus grand lac terrestre) et possède un fond constitué de roches, ce qui pourrait se prêter au développement de formes de vie primitives.

L’existence d’un tel océan souterrain avait été évoquée par les astronomes dès 2005 par la découverte de trous de vapeur (geysers ) s’échappant du pôle sud d’Encelade. Des jets de vapeur qui contiennent – selon la chef du projet Cassini à la Nasa Linda Spilker – de l’eau salée et des molécules organiques, ingrédients chimiques élémentaires pour créer la vie.

Geysers au pôle sud d'Encelade (crédit: Nasa JPL)

Geysers au pôle sud d’Encelade (crédit: Nasa JPL)

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