Finalement, la Lune a une atmosphère. LADEE part l’étudier.


La lune va avoir de la visite…

Ce samedi 7 septembre 2013 au matin, la NASA a  lancé une fusée Minotaur V ( un missile intercontinental transformé ) du centre spatial de Wallops en Virginie.

Lancement LADEE (crédit:Nasa)

Lancement LADEE (crédit:Nasa)

A son bord, un vaisseau de la taille d’une voiturette de 383 kilos terrestres, baptisé LADEE, comprenez – in english – Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer. Un nom qui parle de lui-même, c’est un engin pour explorer l’atmosphère lunaire (ah bon, il y en a une ? ) et la poussière lunaire, dont on sait qu’elle est omniprésente. Plus précisément, il s’agit de récolter des données détaillées sur la structure et la composition chimique de la très ténue atmosphère sélène ( car il y en a une, oui oui !  ) , et de déterminer si de la poussière y reste en suspension.

LADEE - vue d'artiste

LADEE – vue d’artiste

3 instruments scientifiques dont deux spectromètres sont à bord.  LADEE n’est pas habité, en tout cas, il n’y a pas âme qui vive à bord, c’est rigolo de le préciser.  Coût de la mission : 280 millions de dollars.  LADEE va voyager pendant 1 mois, puis se placera en orbite lunaire pendant 140 jours pour faire son boulot.

Fusée Minotaur - Lancement LADEE (crédit: Nasa)

Fusée Minotaur – Lancement LADEE (crédit: Nasa)

Et alors pourquoi faire cet orbiteur ?  Voici 3 bonnes raisons.

1 – Les scientifiques espèrent recueillir des informations qui pourraient nous éclairer au-delà de la Lune, c’est-à-dire nous apporter des informations sur d’autres objets de notre système solaire, comme Mercure ou les grands astéroïdes.  Bref, mieux comprendre la diversité du système solaire et son évolution.

2 – L’histoire nous ramène aussi très loin en arrière : les experts veulent savoir si des grains de poussière pourraient expliquer le mystère de certaines lueurs observées par les astronautes des missions lunaires Apollo entre 1969 et 1972. Lueurs observées par les astronautes à l’horizon lunaire juste avant le lever du soleil.

3 – Enfin, il s’agit de mieux s’informer sur la Lune avant d’hypothétiques nouvelles missions humaines. Souvenez-vous à l’époque d’Apollo, on disait qu’il n’y avait pas d’atmosphère lunaire. La vérité est ailleurs : aujourd’hui – à la lumière des missions lunaires récentes – les scientifiques sont d’accord pour dire qu’il y a une « espèce » d’atmosphère, mais que celle-ci est si fine et fragile que même l’alunissage d’un nouvel engin pourrait l’affecter !  Or, les Chinois prévoient de faire alunir une sonde d’ici à fin 2014, et ils n’ont pas l’air de rigoler.  Alors, étudier cette atmosphère lunaire avant de reposer le pied, semble plutôt cohérent.

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