Deux sondes vers la Lune, deux !


On a parfois du mal à suivre. La Lune délaissée, abandonnée… et tout à coup, la Nasa sort de son chapeau : une sonde… non, deux sondes lunaires !

L’agence spatiale américaine lance ce jeudi 8 septembre 2011 une paire de sondes – baptisées Grail A et Grail B – qui devront établir une carte précise des structures internes sélènes.  Le lancement est prévu d’un seul coup,  à bord d’une fusée Delta 2 qui s’envolera comme d’hab  de la base aérienne de Cap Canaveral en Floride.

Les sondes “jumelles” vont effectuer des mesures de la gravité lunaire, révélant la répartition des masses, ainsi que l’épaisseur et la composition des différentes strates sélènes jusqu’au noyau.

Elles seront placées sur la même orbite basse, quasi-polaire, et se suivront. ( Faites qu’elles n’entrent pas en collision avec LRO, ce serait un comble autour d’un astre où il y a si peu de trafic… )

( image d’artiste – crédit : Nasa )


Quand elles survoleront des zones exerçant différentes forces gravitationnelles résultant de la présence par exemple d’une montagne, d’un cratère ou d’une masse sous la surface, les deux sondes se rapprocheront ou s’éloigneront légèrement l’une de l’autre. Des instruments à bord mesureront ces changements dans leur vitesse relative respective. Les scientifiques traduiront ensuite ces données pour établir une carte haute définition du champ gravitationnel de la Lune.

Cette même technique, qui permet une précision de deux à trois microns, plus fine qu’un cheveu, est utilisée pour mesurer la gravité terrestre depuis 2002 avec les sondes GRACE.

 

Et quel intérêt tout ça ?

Mieux comprendre l’évolution de la Lune, de la Terre et des autres planètes rocheuses.

La mission est prévue pour durer 82 jours mais les sondes mettront 3 mois et demi pour arriver sur orbite basse lunaire, car les scientifiques leur ont concocté une trajectoire abracadabrantesque.

Terminons par ce chiffre : depuis le début de la conquête, la Lune a été l’objet de 109 missions au total. Eh oui, il n’y a pas qu’Apollo…

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