La disparition du « Pad Leader » Guenter Wendt


Guenter Wendt est décédé ce lundi 3 mai 2010  à Merritt Island en Floride. Il avait 85 ans.

Guenter Wendt

S’il n’est pas connu du grand public, surtout de ce côté-ci de l’Atlantique, cet allemand d’origine, devenu citoyen américain en 1965 après avoir servi dans la Luftwaffe pendant la 2ème guerre mondiale, était l’une des figures marquantes de la grande époque de la conquête spatiale américaine, et notamment du programme Apollo.

Il fut ingénieur mécanicien pour McDonnell Aircraft, et affecté aux plus hautes responsabilités dans les opérations de lancement des programmes habités, Mercury, Gemini, puis Apollo.

 Ce chef de pas de tir ( Pad leader in english ), connu pour son sens de l’humour, était le dernier homme à voir les astronautes, à leur parler, et à effectuer les ultimes contrôles avant la fermeture de l’écoutille, préalable au lancement. Il a su devenir leur confident et l’homme qui les rassure. Mais aussi l’homme qui leur porte chance.

 ( Guenter Wendt et Wally Shirra, préparatifs Gemini 6 – 8 décembre 1965 )Gemini 6

C’est lui que l’on voit à l’arrière, sur de très nombreux films documentaires de la NASA, dans les grandes années du programme lunaire. C’est lui que l’on voit se pencher au dessus des astronautes pour voir s’ils sont bien harnachés, si tout est « GO » pour le vol. C’était lui le maître absolu de la salle blanche, dernière salle avant l’embarquement des astronautes. Celui à qui il fallait à tout prix obéir au risque de se faire sortir.

L’astronaute John Glenn avait ainsi surnommé Guenter Wendt, « le Führer des pas de tir » !

Rien de péjoratif là-dedans, dit-on : Wendt avait le sens de l’humour, sa sévérité et sa rigueur dans les préparatifs étaient saluées par l’ensemble des astronautes qui risquaient leur vie dans chaque lancement. L’histoire voulut d’ailleurs que ce ne soit pas Guenter Wendt qui soit en poste le jour du drame d’Apollo 1 qui coûta la vie Gus Grissom, Edward White et Roger Chaffee…

Annonce télévisée du décès de Guenter Wendt, en anglais, ici

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