LROC zoome sur les vestiges des missions Apollo


LROC, l’oeil de la sonde américaine Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), en orbite polaire autour de la Lune depuis juin 2009, n’a pas fini de nous étonner. Avec sa vue exceptionnelle, LRO survole les montagnes et mers sélènes à seulement 50 km d’altitude et nous permet de voir sur la surface ce que personne n’a vu auparavant.

Depuis l’été dernier, les sites d’alunissage des missions Apollo nous sont apparus avec moult détails. Pour la première fois depuis 40 ans. La sonde fait si bien son boulot que la NASA n’exclut pas de prolonger la mission de LRO pendant plusieurs années.

Voici les toutes dernières photos, encore plus précises que les précédentes, diffusées par l’agence spatiale américaine.

A commencer par le site d’alunissage légendaire d’Apollo 11, et les deux heures et demi de marche lunaire d’Armstrong et Aldrin. Le cliché-ci dessous a été pris par LROC le 1er octobre 2009. Pour tout habitué des missions lunaires, il est troublant de clarté.

Le module de descente de l’Eagle est clairement identifiable tout comme les traces de pas d’Armstrong et d’Aldrin lors de leur unique marche lunaire. Ci-dessous, la partie basse du module lunaire grossie au maximum.

On continue ci-dessous avec les traces de pas de Pete Conrad et d’Alan Bean lors de la mission Apollo 12, fin 1969. Cliché réalisé le 5 octobre 2009, juste avant le 40ème anniversaire de cet alunissage.

Au centre de la photo, la partie basse d’Intrepid, le module lunaire d’Apollo 12.

Les éléments visibles en haut à gauche (au bout des traces de pas) sont divers matériels expérimentaux, appelés ALSEP pour “Apollo Lunar Surface Experiments Package”.

En bas a droite le point noir est identifié comme étant Surveyor 3, sonde qui s’était posée deux ans plus tôt sur la Lune et que les astronautes ont pu visiter lors de Apollo12 - Surveyorcette mission (photo d’époque ci contre pour plus de compréhension, Pete Conrad et Surveyor 3, Intrepid est au fond ).

On appréciera la précision avec laquelle ce 2ème alunissage habité a été mené à l’époque, vraiment à proximité de Surveyor 3.

Si  Apollo 11 résume souvent à lui seul la fantastique course à la Lune, c’est bien l’ensemble de ce programme qui a été exceptionnel.

La sonde LRO a été très productive le 1er octobre dernier puisqu’elle a aussi pris en photo les vestiges de la mission Apollo 17 à Taurus Littrow. Gene Cernan et Harisson Schmitt y avaient séjourné pendant trois jours terrestres en décembre 1972, devenant les derniers hommes à marcher sur notre satellite.

Apollo 17

On remarquera ci dessus les traces laissées par leurs pas et surtout par le rover qui leur a permis de s’éloigner de leur module Challenger, visible au centre. Apollo 17

Activité intense puisque cette mission exceptionnelle a donné lieu à trois sorties extravéhiculaires. Ci-contre un petit coup de zoom sur le socle de Challenger, on distingue en haut du Lem (flèche Flag)  l’un des 6 drapeaux américains restés sur la Lune. Un rituel auquel aucune mission habitée n’a échappé en cette période de guerre froide et de course fiévreuse à l’espace. Mais ils sont quand même venus ici au nom de toute l’humanité…

Si cette mission ultime vous intéresse, je vous conseille de lire le bouquin de Gene Cernan

“The last man on the moon”, malheureusement non traduit en Français. Les souvenirs du commandant Cernan, dernier homme à avoir foulé le sol lunaire, sont parfois très émouvants. L’homme reste très marqué par son exceptionnelle aventure. On le serait pour moins !

LRV-3 stationnement final

Pour le plaisir, voici ci-dessus la photo d’époque ( décembre 1972 ) du rover lunaire (nom officiel LRV-3), lorsque Gene Cernan l’a “garé” sur sa place de stationnement définitive avant de quitter la Lune. Imaginez que le Rover n’a pas bougé d’un poil.

Il est là-haut. Garé comme ça. Prêt à repartir. Mais en stationnement abusif… manifestement…

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