La vue extraordinaire de L.R.O.


Penchons nous un instant sur la sonde LRO.

Lunar Reconnaissance Orbiter, en orbite autour de la Lune depuis le 23 juin, a pour mission notamment de réaliser une cartographie en haute résolution de notre satellite. En théorie, il s’agit de définir de nouveaux sites d’alunissage, en vue des missions futures. La Nasa elle même y croit-elle réellement ?

En tout cas, l’oeil de LRO est plus puissant que les précédents engins de la Nasa, plus performant aussi que la récente sonde japonaise Kaguya, puisqu’il a réussi à dénicher les sites d’atterrissage des missions Apollo, avec sa résolution de 50 cm au sol et ses images de 5 km de côté.

partie basse LM

Pour plus de compréhension, voici ci-dessus ( filmée à l’époque par la caméra laissée sur place ) la partie basse des modules lunaires que vous retrouvez sous forme de “point” sur les clichés ci-dessous, pris par LRO en 2009.  (La partie haute ayant ramené les astronautes en orbite au moment de leur départ.)

Ce n’est pas très impressionnant, je pense que seuls les amateurs sauront apprécier. Je vous laisse juges…

APOLLO 11

Voici donc sur la photo ci-dessous le site historique d’alunissage d’Apollo 11. Première mission humaine. La “base” de la Tranquillité. On y voit clairement la partie basse de LM, le légendaire Eagle, qui avait permis à Neil Armstrong et Buzz Aldrin de devenir des héros. Visible aussi l’ombre du socle. Imaginez que rien n’a bougé ici depuis 40 ans. Tout est là. La trace du premier pas et… moins réjouissant, les déchets, les bottes, les poches d’urine ! La résolution actuelle ne nous permet pas de contempler ces détails.

Apollo 11 - site alunissage

Pour Apollo 14, voir l’article précédent.

APOLLO 15

Ci dessous, découvrons l’étage de descente du module qui permit à Jim Irwin et Dave Scott de mener à bien la mission Apollo 15. Elle remonte à début août 1971. Ce fut la première mission équipée du célèbre rover lunaire. Ce rover permit aux astronautes de s’éloigner de leur module Falcon. Près de 28 km parcourus. L’image capturée par LRO permet de distinguer la partie basse du module Falcon, la partie haute du LM ayant permis aux deux astronautes de revenir en orbite lunaire. Une fois vidée de ses occupants, elle fut précipitée sur la Lune où elle s’écrasa (volontairement donc ) le 3 août 1971.

Apollo 15 - site alunissage

Apollo 16

Voici ci-dessous l’étage de descente du module lunaire Orion. Lors de l’alunissage du 21 avril 1972, il permit à John Young et Charlie Duke devenir respectivement les 9ème et 10ème hommes à marcher sur la Lune, lors d’une mission de trois jours dans la région montagneuse du cratère Descartes.

Apollo 16 - site alunissage

Apollo 17

Ce fut l’ultime mission humaine de la Nasa. A ce jour, le dernier contact de l’homme avec notre satellite. Le commandant Gene Cernan et le géologue Harrisson Schmitt y passèrent l’équivalent de trois jours terrestres du 11 au 14 décembre 1972. Sur la photo prise par LRO, on distingue très clairement l’étage inférieur du module lunaire “Challenger”.

Apollo 17 - site alunissage

Equipés d’un rover comme pour les deux missions précédentes, Gene Cernan et Harrison Schmitt effectuèrent trois sorties extravéhiculaires ( appelées aussi EVA) et parcoururent 30 km.

Avant de repartir, Ils dévoilèrent symboliquement une plaque sur la partie basse de Challenger, indiquant : ” Ici, l’homme mit fin à sa première exploration de la Lune, en décembre 1972. Puisse l’esprit pacifique de cette mission, être incarné par toute l’humanité “

Avant de remonter dans le LM et de devenir de ce fait le dernier homme à marcher sur la Lune, Gene Cernan gara son rover, et inscrivit à la main les initiales de sa fille dans la poussière lunaire.

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